转向开源 新Second life的挑战


从2006年上半年到2007年,全球媒体的报道已使Second Life的用户数从10多万人激增至上千万人。由此带来的系列管理问题如社区政策、平台技术等都给仍处于实验室产品架构的林登实验室带来了极大挑战。同时开源虚拟世界的发展,也迫使林登实验室加快步伐争夺市场。

现在,林登实验室的公司远景目标定位清晰——从运营一个世界,到把一项科技朝3D互联网方向推进。换言之,从一个创业企业进化到成熟的商业企业,林登实验室转向作为平台的软件公司(a software platform company)战略,也就是转向3D互联网的主要架构。而这样的转变,林登实验室所面临的挑战不仅有管理上的,还有技术和商业模式上的。

如果这一转向成功,那么在未来的1-2年内,重新架设的Second Life技术平台将和更多虚拟世界开源平台一起,加速协议底层互通和商业化应用功能开发,并奠定3D互联网的基础。而现在,众人猜测的林登实验室的IPO,将不是一句空话。

公司管理的挑战:Love Machine

作为创始人和CEO的Philip着迷于创新的geek精神,混合着加州的嬉皮士乌托邦精神,也形成了Second Life的公司文化。Philip不仅强调公司管理的开放透明,讲究自主选择工作,自由组合项目式的开发,甚至在公司内部还启动了“Love Machine”系统。

这是林登实验室内部的激励和评价系统。在公共页面,每个员工可以匿名选择他想表扬的员工发送 love并附上评语。同时,这个帖子会变成匿名的email,发给每个员工。公司员工可以自由决定如何分配他们手中的love points给他们喜欢的工作伙伴。每个季度,林登实验室根据员工的love points的多少,决定奖金的分配。

不仅如此,员工还可以分配love points给他们最喜欢的项目。这是一种通过公司内部市场机制来决定项目重要性和开发顺序的方法。

但是这样的管理风格,在用户大规模增加之后,给林登实验室带来了极大问题。原因之一是,平台的开发依据工程师内部的认同,而不是更多用户的需求;其次,这也使客服和系统维护等方面,出现了滞后。

而现在Second Life要转型平台,服务包括公司在内的更多用户。换言之,林登实验室需要的是更为职业化的开发管理和产品研发,把科技从创新状态提升为商业化状态。

平台技术的挑战:商业与开源

多年实验室产品开发的经历,给Second Life的平台发展带来了技术上的难题,这包括:没有针对全球应用架设服务器架构;采用的虚拟仿真技术基于多年前相对运算和模拟能力落后的显卡;整个平台的稳定性,可拓展性极为欠缺等。

但现在,Second Life作为平台的战略,必然迫使林登实验室从技术上重新架构平台。从2007年开始,一方面,林登实验室开始重新设计和部署新的服务器架构;另一方面,林登实验室也加快了更换客户端物理引擎的频率,以改善UI和UE,降低用户的学习成本,加强2D和3D的联通等措施。

转向平台战略,还应当满足更多组织和公司级别用户的需求。现在,大多数真实公司在Second Life的尝试,不仅在市场和品牌推广层面没有找到合适方法,且更为严肃的商业应用相关功能需求也无法满足。

换言之,Second Life需要开放更多的API,使用户在世界的商业应用中可以得到基本的数据跟踪、稳定性、安全性和隐私性等保障。同时,林登实验室还需要从整体架构上认真考虑公司/组织应用的私有虚拟世界,和Second Life现有社区什么关系、企业级别数据如何存储等各方面问题。

与此同时,开源力量的兴起也将使林登实验室的平台战略不仅面临技术挑战,同样也面临市场争夺的商业挑战。客户端的开源,已使国际开源界在一年之内快速地用逆向工程模拟出开源服务器端架构,已部分实现了Second Life的现有功能。

今年2月份,来自芬兰的realXtend公司加入Opensim后,开源力量得到了极大增强。realXtend已针对Second Life的现有架构提出了更具前瞻性的架构。不仅在“avatar”(化身)的形变能力和跨世界联通管理上,开创性地提出了avatar2.0的框架体系,更有针对物品生产质量更高更专业的mesh系统。

而IBM等巨头也已经在逐步尝试各种开源平台。IBM不仅已在 Opensim架设3D数据管理中心,而且还在近日宣布,将在其协作软件Lotus Sametime中整合Forterra Systems公司的Olive虚拟世界平台。整合后的产品可以用于美国的情报部门以及更多的企业级别的应用。Olive平台是一个可以运行于防火墙下面的企业级虚拟世界平台,已被许多组织机构用来培训员工,举行会议以及开发新的产品。

通过开源,很多公司以非常低的成本自行搭建起虚拟世界,而更多虎视眈眈的大公司,也会通过开源软件的商业化针对性地定制虚拟世界,提供企业级别的服务,来抢夺林登实验室的市场。正如2D互联网的历史上开源软件阿帕奇的出现,使任何一个人都可以轻易搭建一个2D的网站,向大众提供服务。

林登实验室要应对挑战,需要学会更好管理开源组织和围绕平台的开发者力量,不仅要有更为开放和常规的沟通协作机制,也需要公布更为清晰的平台技术发展路线图

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